Colección Dossiers - ENFERMEDAD DE ALZHEIMER
Información General y Guía Práctica de Cuidados

 

 

 

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1. ¿Qué es la enfermedad de Alzheimer?

La enfermedad de Alzheimer pertenece a un grupo de enfermedades degenerativas cerebrales (de la corteza cerebral) denominadas "Demencias". Aunque su manifestación más importante es la pérdida de la memoria, presenta una gran variedad de alteraciones funcionales mentales que conducen a una incapacidad (funcional) en el ámbito familiar, social y laboral, que conducen a una dependencia creciente conforme avanza la enfermedad.

 

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2. ¿Cuáles son los factores que desencadenan el inicio de la enfermedad de Alzheimer?

Aunque todavía no se conoce cuál es su origen preciso, el único factor de riesgo de gran impacto es la edad avanzada. También se ha relacionado la presencia de esta enfermedad con factores tales como el género, siendo en las mujeres ligeramente más frecuente. Algunos autores han descrito factores de riesgo "menores" tales como la raza (en la raza negra la prevalencia es mayor), los traumatismos craneales con pérdida del estado de consciencia y el nivel de escolarización, entre otros.

 

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3. ¿Cómo se desarrolla la enfermedad de Alzheimer y cuáles son sus síntomas?

Se pueden distinguir varias fases en la evolución de la enfermedad de Alzheimer. El período de tiempo en que el cerebro ha empezado a ser afectado pero aún sin repercusiones funcionales es la "fase silenciosa". No se sabe hasta el momento su duración, pero es imposible que se inicie muchos años antes de que se presenten los primeros síntomas. La "fase clínica inicial" se caracteriza por síntomas inespecíficos difíciles para confirmar el diagnóstico de un síndrome demencial. Conforme avanza la enfermedad, la afectación es lo suficientemente importante como para que se detecte el cuadro. La tabla de continuación describe los diferentes estadios de la enfermedad en la "fase demencial".
 

ESTADIOS DE LA ENFERMEDAD DE ALZHEIMER

Función Fase Leve a Moderada
(1 a 3 años)
Fase Moderada a Grave
(2 a 10 años)
Fase Grave
(8 a 12 años)
MEMORIA - Dificultades en la concentración.
- Olvidos frecuentes.
- Memoria reciente muy alterada.
- Memoria a largo plazo relativamente afectada.
- Deterioro grave.
- Incapacidad para recordar cosas recientes y a largo plazo.
ORIENTACIÓN - Problemas para reconocer la posición del propio cuerpo. - Desorientación en lugares familiares. - Desorientación en tiempo, espacio y persona.
LENGUAJE - Disminución de la fluidez. - Pérdida de la comprensión. - Ausencia del habla o habla incoherente.
EJECUCIONES - Sin alteración. - Dificultad para realizar planes. - Pérdida de actividades de la vida diaria (vestirse, asearse, etc.).
PENSAMIENTO - Pérdida del juicio. - Problemas para realizar operaciones mentales simples (multiplicar, restar, etc.). - Ausencia de pensamiento.
PERSONALIDAD - Indiferencia e irritabilidad. - Indiferencia e irritabilidad. - Retracción grave.
SÍNTOMAS
PSIQUIÁTRICOS
- Depresión, ansiedad, ideas fuera de la realidad que conducen a agresividad. - Ideas fuera de la realidad que conducen a agresividad y apatía. - Incoherencia.
MOVIMIENTO - Sin alteración. - Caminar constante e inquietud.
- Estado sedentario, problemas de incontinencia urinaria.
- Alteraciones neuromotoras graves (rigidez, reflejos involuntarios, etc.), incontinencia urinaria y fecal.

 

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4. Si mi familia tiene enfermedad de Alzheimer, ¿Hay posibilidad de que mis hijos o yo lo padezcamos?

Aunque el número de familias donde se ha demostrado un claro patrón hereditario es mínimo, en ellas existe un alto porcentaje de mayor riesgo de padecer la enfermedad de Alzheimer (50 a 60%).

La suma de varios factores de riesgo antes mencionados conduce a una mayor frecuencia de aparición de la enfermedad, en los casos donde el factor hereditario no tiene peso significativo.

Aunque existen pruebas para detectar anomalías genéticas que pudieran producir la enfermedad de Alzheimer, su fiabilidad no ha sido demostrada y su disponibilidad es limitada.


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5. ¿Qué puedo hacer para ayudar a mi familiar?

Es importante alentar al paciente en actividades concretas significativas para él/ella, dado que le ayudarán a reafirmarse en su vida.

En la fase leve no se requiere supervisión para estas tareas. Actividades como la lectura, el baile y tareas domésticas siempre son adecuadas. Deben evitarse actividades que requieran comprensión escrita, matemáticas, habilidades de escritura y conversaciones completas. Lea con él 5 líneas 2 veces seguidas de un periódico, libro o revista y ayúdelo a resumir lo que se ha leído.

En la fase moderada el objetivo primario es concretar las actividades. Las directrices que se den, deben presentarse de una en una. Aunque parezcan simples, nunca deben ser ni hacerse parecer infantiles. Es necesario proporcionar una supervisión ligera de manera intermitente para corregir errores y problemas que surjan. Las ayudas para la memoria (calendarios con citas, cuadernos de notas personales para nombres, fechas e instrucciones simples).

En la etapa grave, se recomiendan las actividades repetitivas de un sólo paso, por ejemplo: bailar, regar el jardín, secar platos, limpiar el polvo. Hay que señalar que el individuo que se encuentra en esta etapa todavía puede beneficiarse de actividades específicas y simples.

El paciente necesita ayuda en el autocuidado, bañarse y vestirse, esto puede requerir carteles con notas que indiquen los pasos a seguir en la realización de la tarea de manera visual. Cualquier cambio ambiental debe acompañarse de apoyo y protección emocional. Debe evitarse la sobreestimulación.

Otros consejos generales:

  • Haga que se sienta necesario y útil.

  • Hable con él constantemente de los acontecimientos del día y noticias importantes.

  • Recuérdele los eventos importantes de su vida.

  • Salga de paseo con él.

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6. ¿Qué medicamentos existen para el tratamiento de la enfermedad de Alzheimer?

Hasta el momento existen pocos medicamentos para el tratamiento de esta enfermedad. Entre ellos se encuentran los inhibidores de la aceticolinesterasa que han sido utilizados en etapas iniciales de la enfermedad de Alzheimer y el más reciente, memantina, que, por su mecanismo de acción sobre la vía del glutamato, facilita los procesos de aprendizaje y regulación de la toxicidad cerebral. Es importante destacar que la memantina es el único medicamento que ha sido aprobado, en las etapas graves de la enfermedad de Alzheimer. (También existen otros que se han propuesto como "oxigenadores" cerebrales, con resultados inconclusos).

 

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7. ¿Qué medidas debo tomar en casa para evitar accidentes?
  • Una persona con demencia puede llegar a ser incapaz de velar por su seguridad, puede olvidar qué son o para qué sirven las herramientas de la casa. No prevé los riesgos ni las consecuencias de sus actos, por lo que hay que protegerla de accidentes.

  • Conozca las limitaciones de su familiar y no se fíe hasta comprobarlo de manera práctica. Supervise sus actividades.

  • Mantenga su casa ordenada, coloque seguros en puertas y ventanas, proteja los cables eléctricos, enchufes o tuberías a la vista. Tenga bajo llave aparatos electrónicos, medicamentos, herramientas y productos tóxicos.

  • Coloque protecciones en estufas, hornos y aparatos que puedan presentar peligro.

  • Si su paciente fuma, vigílelo mientras lo haga para evitar el riesgo de incendios accidentales.

  • Evite dejar a su familiar sólo en el automóvil, si no puede evitarlo, asegúrese de no dejar las llaves y asegurar las puertas.

  • A pesar de todas estas medidas, asegúrese de que su familiar siempre esté debidamente identificado en caso de extravío o accidente en la calle.

  • Habilite lugares específicos para guardar sus pertenencias, llaves, gafas, etc.

 

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8. ¿Qué puedo hacer para evitar que mi familiar se desoriente?

Por la naturaleza de la enfermedad, es frecuente que su familia tenga problemas de desorientación, por lo que recomendamos lo siguiente:

  • Instale un reloj grande en la habitación donde pasa la mayor parte del tiempo.

  • Instale un calendario con números grandes.

  • Recuérdele todos los días, varias veces al día, fecha, mes y año, y si hace frío o calor.

  • Ponga señales para identificar las diferentes habitaciones.

  • Mantenga puntos de luz bien distribuidos en el hogar, ya que los pacientes con enfermedad de Alzheimer suelen deambular durante la noche.

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9. ¿Qué hago con sus problemas para dormir?

Con frecuencia estas personas presentan insomnio y deambulación nocturna. Pueden confundir el día con la noche, lo cual provoca insomnios más graves. Es importante tener en cuenta las siguientes consideraciones para el manejo de estos trastornos:

  • Evite que haga siestas prolongadas.

  • Manténgalo activo durante el día.

  • Anímelo a realizar ejercicio durante el día.

  • Conozca los hábitos de su familiar antes de acostarse.

  • Ofrézcale un vaso de leche calentita antes de acostarse (muchas veces los pacientes se van a la cama con sensación de hambre), pero evite la ingestión de alimentos abundantes por las noches.

  • Ayúdele a realizar ejercicios de relajación cuando esté en la cama.

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